Een rode trein in de Oostelijke Pyreneeën.

De troeven van de oostelijke Pyreneeën

De Oostelijke Pyreneeën is een regio diep in Frankrijk met Perpignan als grootste stad. Velen kennen het gebied als een plek waar regelmatig wordt gestopt op weg naar Spanje, maar toch loont het ook om er langer dan een dag halt te houden.

Een reportage voor Reisgoesting, door Arno Van Haverbeke

Op uitnodiging van het departement van de Oostelijke Pyreneeën trek ik richting het uiterste zuiden van Frankrijk voor vier dagen vertier en gastronomisch plezier die me doen concluderen dat vooral de veelzijdigheid van de regio ervoor zorgt dat Frans Catalonië een geweldige bestemming is.

Kuieren langs de zee of kleine, charmante dorpjes vol olijke kleuren bezoeken? Een bezoekje aan een authentieke wijnboer die met plezier met je babbelt of een wandeling in de bergen? Dat doe je in de Oostelijke Pyreneeën. De diversiteit in landschappen, gastronomie, activiteiten én mensen, dat is waar het in dit deel van Frankrijk om draait.

Oostelijke Pyreneeën

Slenteren in Perpignan

Na een vroege wekker, liters koffie en een autorit dwars door Frankrijk kom ik aan in Perpignan. De hoofdstad van het gebied zelf is een mooie voorbode van wat ik me in de regio nog mocht verwachten.

De stad straalt gezelligheid uit. Het centrum is niet erg groot en door lukraak links of rechts een straatje in te slaan, kom je vanzelf leuke winkeltjes of authentieke restaurants tegen. Iets wat ik prompt test door aan tafel te schuiven in La Découverte, een kleine en jonge zaak waar ik voor een redelijke prijs geniet van een drie- of viergangenmenu. De jonge chef is creatief en laat dat zien in zijn gerechten én het kader. Hij maakt steevast gebruik van originele borden, zoals een exemplaar in de vorm van een oester of rots. Wanneer ik een praatje maak met het personeel, raak ik meteen verzeild in een diep gesprek over cultuur, karakter, traditie en authenticiteit.

In tegenstelling tot de Spaanse Catalanen zijn de Fransen veel gematigder in hun onafhankelijkheidsstrijd. De Catalanen die in de Oostelijke Pyreneeën wonen, willen zelfs helemaal geen eigen land. ‘Het zou gek zijn om onafhankelijkheid te willen. Erkenning voor onze traditie, dat is wat we willen.’

Oostelijke Pyreneeën

Proeven van Vin Doux Naturel

Wie Frankrijk graag bezoekt omwille van zijn uitgestrekte wijnvelden met prachtige chateaus, vindt in de streek rond Perpignan zeker zijn ding. In Chateau Caladroy word ik ontvangen met een uitgebreide rondleiding door het chateau. En ja, in dit geval gaat het nog écht om een kasteel. Naast het wijngebouw staat een imposant kasteel dat in de twaalfde eeuw voor het eerst werd gebouwd.

Vandaag telt het familiedomein vijftien vaste werknemers en meer dan vijfhonderd hectaren oppervlakte, waarvan ruim honderd hectaren wijngaarden. Naast een bezoek aan de wijnkelders neem ik de tijd om op het domein te wandelen. Tussen de wijnstokken vind ik gloednieuwe gîtes met uitzicht op het domein.

Typisch voor de Zuid-Franse streek is de zogenaamde Vin Doux Naturel. Naast Banyuls en Maury vind je in de streek nog heel wat andere varianten, elk met een typische smaak die zich laat beïnvloeden door het terroir van de streek. In bijna elk wijnhuis is de Vin Doux Naturel de trots van het bedrijf. Vroeger werd de wijn zelfs als medicijn voorgeschreven door dokters.

Oostelijke Pyreneeën

Rust in Fenouillèdes

Na een rit van nauwelijks drie kwartier bereik ik in de deelregio Fenouillèdes, dat iets verder van de kust en Perpignan verwijderd ligt. Wie rust zoekt, zal die hier vinden. Tezamen met een gids ontdek ik het imposante Domaine de Jau: een groot, oranje kasteel omring door wijnstokken.

In de schaduw van de bomen geniet ik van een uitgebreide lunch. Het grote houtvuur wordt aangestoken en de man des huizes bereidt er authentieke lokale gerechten zonder veel poespas. ‘Iedereen eet hier hetzelfde. We gebruiken weinig, maar kwalitatieve producten voor de maaltijd die trouwens volledig in het teken van een ontdekkingstocht doorheen de verschillende wijnen van het domein staat,’ vertelt de wijnboer. Vlees van een boerderij verderop, de meest smaakvolle tomaten die ik ooit at en een heerlijk stukje brood. Natuurlijk met een glaasje wijn. Afsluiten doe ik met een stukje blauwe kaas en een bordje ijs.

Oostelijke Pyreneeën

Logeren op het ritme van de natuur

De Oostelijke Pyreneeën bieden meer dan wijn. Dat bewijst het olijfoliedomein Clos Das Vignes. De naam wijst op de oorsprong van het domein. Ik bevind me intussen dieper in het binnenland en achter me torent de hoogste berg van het departement, de Pic du Canîgou in de Pyreneeën, hoog boven ons uit.

Clos Das Vignes is een gezellig familiebedrijf. De olijfolieproductie wordt gecombineerd met des nuits insolites: tussen de olijfbomen vind je twee originele glampingtenten. Hier slaap je temidden van de olijfgaard, met de bergen op de achtergrond. Leven op het ritme van de natuur, opstaan met het geluid van zingende vogels. Heerlijk, toch?

De goedkoopste sterrenchef van Frankrijk

Van Clos Das Vignes rij ik langs smalle landwegen naar Auberge de Cellier, in Estagel, een kleine chambre d’hôtes met bijhorend restaurant. De chef had zelfs tot begin 2022 een ster. Hij stond bekend als de goedkoopste sterrenchef van Frankrijk, maar boet daarvoor duidelijk niet aan kwaliteit in. Na een pana cotta van broccoli met pak choi verwent hij me nog met varkensvlees op drie verschillende wijzen. Ook op vlak van wijnkennis doet Pierre-Louis-Marin niet onder voor andere, duurdere zaken. Ik vond er weinig grote namen op zijn wijnkaart, maar door zijn goede contacten met lokale producenten laat hij me proeven van originele en creatieve wijnen van topkwaliteit.

Oostelijke Pyreneeën

Met de rode trein doorheen de bergen

In Rivesaltes koop ik een kaartje voor de Train Rouge. De oude wagons nemen me mee richting de bergen. Het boek dat ik bij me heb, blijft aan de kant liggen, want het uitzicht is onbeschrijfelijk mooi. Ik herken figuren in de rotsformaties en kijk naar de overvliegende roofvogels.

Niet ver van de treinsporen vind ik de wijngaarden van Fernando van wijndomein Cuvons Lajoie. De Portugees verhuisde in de vorige eeuw naar de Oostelijke Pyreneeën en begon er een succesvol bouwbedrijf. De stress van zijn bouwbedrijf compenseert hij met het verbouwen van wijn. Hij kocht een aantal oude wijnvelden en verbouwt sinds 2012 zijn eigen wijn.

Zoals veel boeren uit de streek gebruikt hij verschillende druivensoorten. ‘Elk jaar maak ik een assemblage van de beste druiven om tot een ideale smaak te komen. Dat doe ik niet alleen, maar in bijzijn van vrienden. Als zij mijn combinatie goed vinden, dan valt de beslissing,’ vertelt de man.

Rode trein

Het grootste wijnvat ter wereld bezoeken

Het hart van het dorp Thuir is de oude fabriek van Byrrh. De lokale aperitiefwijn veroverde in de vorige eeuw heel Europa. Het drankje is erg bijzonder, want het gaat om een rode wijn die wordt versterkt met medicinale kruiden. Restanten uit de vaten werden zelfs gebruikt als medicijn.

Tegenwoordig is de oude fabriek een museum gewijd aan Byrrh. Binnen vind ik het grootste houten wijnvat ter wereld. Maar liefst 175 bomen werden gebruikt om het reusachtige vat, met een inhoud van een miljoen liter, te maken. De productie van het vat duurde wel vijftien jaar aan de productie van het vat, dat gebouwd werd in Nancy om het nadien te demonteren en te verschepen naar Thuir.

Voor ik terug richting Perpignan rijd, stop ik nog even in Castenau. Dit kleine bergdorp heeft een prachtige kern met talloze kleine winkeltjes en restaurantjes die je naar binnen zuigen. Ik vind er Hostel de Castelnau, waar ze lokale specialiteiten met Byrrh serveren. De kok verwent me met een stukje lamsvlees en een heerlijke tarte tatin toe.

Byrrh

De gastvrijheid van de Oostelijke Pyreneeën

Voor ik het weet, zit mijn reis er op en keer ik de auto huiswaarts. De regio is mij bevallen. In tegenstelling tot regio’s met grote namen, moeten de Franse Catalanen het hebben van hun authenticiteit. ‘Men weet dat onze wijnen goedkoper zijn en net daarom zijn we minder bekend. De laatste jaren zijn we aan een opmars bezig omdat we veel ambachtelijke wijnboeren hebben die hun product graag kenbaar willen maken. Stilaan beginnen liefhebbers te beseffen dat onze wijnen kunnen wedijveren met flessen uit bekende regio’s.’

De Oostelijke Pyreneeën zijn een perfecte bestemming is voor mensen die uiteenlopende dingen willen beleven. De lokale producten, landschappen, keuken én mensen veroverde mijn hart. De onbekendheid van de regio speelt zelfs in hun voordeel. Alles is hier een tikkeltje eenvoudiger, gewoner en laagdrempeliger, maar vooral toegankelijk en gastvrij.

Vanuit Antwerpen is het ongeveer 1200 kilometer naar Perpignan. Eens in Perpignan liggen alle bezienswaardigheden relatief dichtbij. Een ritje naar de bergen duurt wat langer, omdat je kleine wegen moet nemen.
Met de trein kost het je ongeveer een dag om Perpignan te bereiken. Met het vliegtuig gaat het sneller, maar er is enkel een verbinding van Charleroi.

Je vindt accommodatie in verschillende categorieën in de regio. La Villa Duflot, Auberge de Cellier en Hôtel Le Cortie zijn alvast aanraders. Wil je je bezoek aan de Oostelijke Pyreneeën combineren met wat zon, zee en strand? Hier vind je onze tips voor een bezoek aan Canet-En-Rousillon.

Granaatappel

Dit artikel is geschreven in samenwerking met een van onze partners. Dat wil zeggen dat deze reis, dit product of dit artikel gesponsord of deel van een betaald partnership is, zodat jij kan genieten van gratis content.

2 responses to “De troeven van de oostelijke Pyreneeën”

  1. Leo Pousset Avatar
    Leo Pousset

    deze regio staat begin mei op ons programma,
    bedankt voor de suggesties

    1. Lot Wildiers Avatar

      Met plezier!
      Laat ons zeker weten wat je van de regio denkt.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *