Willemstad, hoofdstad van Curaçao.

Curaçao met C van cultuur

Publireportage

Denk je aan Curaçao, dan denk je aan witte stranden en blauwe wateren, aan cocktails drinken op het strand en selfies maken in Willemstad. Maar Curaçao is meer, zo veel meer dan dat. Curaçao is geschiedenis, is natuur, is gastronomie. Curaçao is cultuur.

Na een vlucht van tien uren land ik op de Curaçao International Airport. De deuren gaan open, ik ga door de paspoortcontrole en ik heradem. Diep in, diep uit. De Caraïbische bries waait de vliegtuiggeuren – en mijn zorgen –  weg.

Ik blijf een kleine week op Curaçao. Een weeklang woon ik in het stijlvolle Papagayo Beach Hotel, aan Jan Thiel Beach. Comfortabele kamer met zeezicht. Ik ontbijt aan het strand, zwem in de infinity pool aan de zee, slenter tussen de strandtentjes en palmbomen. Om me heen hoor ik Nederlands spreken, want deze hoek van Curaçao is in het bijzonder geliefd bij Nederlanders. Bij de supermarkt om de hoek zwaait de vlag van Albert Heijn.

5000 jaar geschiedenis op Curaçao

De Caraïben en Nederland zijn dan ook onlosmakelijk met elkaar verbonden. Het eiland werd eerst gekoloniseerd door de Spanjaarden en dan door de Nederlanders, die er plantages, windmolens en de beroemde pakhuizen aan de Handelskade neerpootten. Maar wat de meeste mensen niet weten, is dat de geschiedenis Curaçao veel verder reikt dan de kolonisatie.

Archeologische vondsten zoals scherven, gebruiksvoorwerpen en zelfs rotstekeningen, tonen aan dat Curaçao wellicht al 5000 jaar bewoond is. Maar ook het land zelf toont zijn geschiedenis in door de zee en de wind gevormde kusten, met struiken begroeide bergen en koraalgrotten waar eerst de Caquetio stam en later ontsnapte slaven in leefden.

Je kan de levende geschiedenis van Curaçao ontdekken in de tot musea gemaakte plantagehuizen, de Hato grotten en het landschap met zijn rode ondergrond. De plekken die moeilijk bereikbaar zijn, omdat ze afgelegen liggen of onbereikbaar voor auto’s zonder vierwielaandrijving, bezoek je best met een gids van Curaçao Activities. De jeepsafari is goed, een privétour is beter.

Hòfi Mango: op de oude plantage

De meest prominente markers van het verleden zijn de oude plantagehuizen. Vroeger stonden de plantagehuizen in het midden van enorme plantages waar slaven suikerriet verbouwden. Nu zijn de meeste plantages versplintert of zelfs helemaal verdwenen. De plantagehuizen staan op steeds kleiner wordende percelen omringd door woonwijken of aan de kant van de weg.

Ik bezoek Hòfi Mango, dat vroeger deel uitmaakte van de enorme Santa Cruz plantage. Hòfi Mango ligt in een vallei waar ondergrondse waterbronnen de natuur voeden en groen houden. In het midden staan een oude suikermolen en een paar oude, lage huizen, omringd door eeuwenoude mangobossen.

Onder begeleiding van een (steengoede) gids, volg ik een wandelpad door de bossen. In met Papiaments doorspekt Nederlands vertelt de gids over de planten die er groeien, de dingen die er gebeurde en de herinneringen die niet vergeten mogen worden. Waar het Giftige Bos overgaan in het Mangobos staat de Freedom Wall: een symbolische muur met een poort. Wie erdoor stapt, voelt een gewicht van zijn schouders vallen. Voelt hoe het donker plaats maakt voor het licht.

Hòfi Mango is een mooie, lichte plaats. Een plaats waar het verleden niet vergeten wordt, maar waar vooral naar de toekomst gekeken wordt. Dat voel je overal op het domein, maar vooral op de top van de berg, waar je door een immens sculptuur van kunstenaar 7.1 de hele vallei ziet liggen.

De grote klimaatveranderingen

Net als de rest van de wereld, krijgt Curaçao te maken met de klimaatveranderingen. Curaçao is altijd het groenste van de ABC-eilanden geweest en dat is het nog steeds. De rode ondergrond is steevast bedekt met een laag groene cactussen, struiken en palmbomen. Toch voelen de bewoners en vaste bezoekers hoe de klimaatcrisis gestaag het eiland aanraakt.

De zomers zijn er net wat vochtiger, de zon brandt net wat harder. Maar waar de veranderingen het meest opvallen, zijn onder water. De riffen leiden onder vervuiling en onder de vraatzucht van exoten zoals de koraalduivel: een prachtige vis met venijnig giftige stekels.

In een poging de schade van de exoot te beperken, mogen duikers jagen op de koraalduivel. Met gespecialiseerde harpoenen en fnuiken worden er elke dag talloze koraalduivels uit het water gehaald. Verspilling, vond duiker Lisette Kreus. Zij begon de vis te verkopen aan restaurants en opende later Lion Fish Caribbean, een shop in Kurá Hulanda, waar je de koraalduivel kan proeven. Van de kleurrijke, iriserende vinnen maakt Kreus juwelen.

Vandaag is Lion Fish Caribbean een van de meest populaire shops van Kurá Hulanda. En terecht. Kreus zag een ecologisch probleem, en wist dat probleem in een winstgevende zaak te draaien. Wanneer ik Lion Fish Caribbean bezoek is de keuken al dicht, maar ik ga wel met een paar oorbellen van koraalduivelvinnen naar huis.

De kleurrijke hoofdstad Willemstad

Met mijn nieuwe oorbellen in mijn oren laat ik Kurá Hulanda achter me. De wijk is een kleine enclave in Willemstad, een enclave van fijne restaurants, musea en snuisterwinkels. Heerlijk om wat tijd door te brengen voor je weer het drukke, bruisende, wereldse Willemstad in duikt.

Willemstad staat vooral bekend om de Handelskade met de pastelkleurige pakhuizen, maar de stad heeft zo veel meer interessante hoeken. Plaatsen waar minder toeristen komen, en meer te zien is.
Ik laat me op sleeptouw nemen door Kurt. Kurt is de eigenaar van Step by Step, een bedrijf dat tours met FATMAX e-steps organiseert. Na een korte rijles stap ik op de e-step en zoef ik door de straten. De wind waait in mijn haren.

Kurt loodst me moeiteloos door Willemstad. Hier en daar houdt hij halt voor een vleugje geschiedenis, een woordje uitleg of een grappig weetje. Dan laat hij me weer een eindje op de e-step rijden. Door de straten, langs de kade, de achterwijken in. De wijk Otrobanda stond jarenlang bekend als een gevaarlijke wijk van Willemstad, maar daar is nu niets meer van te merken. Ik zie woonhuizen met klimplanten op de gevels, street art, kinderen die in de straten spelen. Otrobanda is sfeervol en authentiek. Misschien wel mijn favoriete wijk van Willemstad.

Meer dan 50 nationaliteiten op Curaçao

Omdat Curaçao voor ons een vakantiebestemming is, vergeten we soms dat zoveel mensen het eiland thuis noemen. Tientallen nationaliteiten komen samen op het eiland. Sommige mensen wonen er al generaties lang, andere zijn net aangekomen of blijven maar een korte tijd. Maakt niet uit, die nationaliteiten dragen bij aan de wervelende sfeer op het eiland.

Overal waar je gaat, zie je mensen van allerlei slag, hoor je talen die misschien wel, misschien niet verstaat. Mensen brengen tradities mee uit hun eigen culturen en voegen ze toe aan de cultuur van Curaçao. Dat is hoe het al eeuwen gaat, en dat is wat het eiland zo uniek maakt.

Ik ontmoet Shalini van Herbology Native Healing in de studio in haar tuin. Shalini nodigt me uit voor een rustgevende cacaoceremonie met Peruviaanse elementen. Ik luister naar haar woorden, creëer mijn eigen cacaodrink en proef van lokale kruiden en planten. Zorgen en stress worden afgelegd en in de plaats komt rust.

Na afloop nodigt Shalini me uit voor een maaltijd in de tuin. De wind danst door de palmbomen en de maan schijnt door de wolken. We eten gerechten met lokale ingrediënten, met recepten uit alle windstreken, en we praten over hoe lekker eten een thuisgevoel kan opwekken, eender waar je bent.

Lekker eten op Curaçao

Want ook dat is Curaçao. Het culinaire is een belangrijk onderdeel van de cultuur op het eiland en even veelzijdig. Van traditionele stoofpotten van geitenvlees tot vegan food sharing: het draait er op Curaçao in de eerste plaats om dat je samen eet. Eten is namelijk een sociaal gebeuren. Mensen stoppen onderweg bij eetstalletjes met kleurrijke spijlen voor een koffie of een snack. Ze slaan een praatje tot hun koffie leeg is en rijden dan weer verder. ’s Avonds eten ze samen in lokale eethuisjes verstopt achter dagdagelijkse gevels of in een van de fonkelende restaurants van Willemstad.

Ik doe gewoon mee. Stop ’s ochtends bij een koffiehuisje of een eetstalletje voor zo’n kokosnoot met een rietje. Ik proef vers mango-ijs, traditionele kaasballetjes en poké bowls met die gebakken garnalen die zo typisch zijn voor de Caraïben. En ik proef cocktails op basis van lokale rum.
Ik geniet van elke hap, van elk gerecht, maar het meeste geniet ik van de gerechten van Caleo Crudos y Parilla in Kurá Hulanda. Hun gerechten leunen tegen kunst aan, en hun cocktails nog meer.  

Kunst en cultuur op Curaçao

Met alles wat ik de afgelopen dagen heb beleefd in mijn achterhoofd, duw ik de deur van 7.1 Experience open. De expositieruimte van kunstenaar Giovanni Abath – beter gekend als 7.1 – bevindt zich in een plantagehuis Morgenster. Achter de toonzaal ligt zijn atelier in openlucht. Een lasplaats vol metaalresten en half afgewerkte stukken.

Giovanni neemt me zelf mee door de 7.1 Experience. Hij kadert zijn werken, die voornamelijk van metaal gemaakt zijn, in zijn eigen levenservaring en zijn achtergrond als eilandbewoner. Sommige werken vind ik niets, andere prachtig. Ik val als een blok voor de eenvoudige meeuwen van roestend ijzer aan het plafond.

De 7.1 Experience voelt als een aarding. Een samenvatting van Curaçao. Wanneer ik de deur weer achter me dicht trek, begrijp ik het eiland en zijn mensen een beetje beter.

Reis naar Curaçao

Want Curaçao is meer dan witte stranden en blauwe wateren, meer dan cocktails drinken op het strand en selfies maken. Het eiland is een bestemming voor levensgenieters, Bourgondiërs en kunstenaars. Mensen die meer zoeken dan een strandvakantie. Mensen die op zoek zijn naar kunst en cultuur.

Je vliegt comfortabel en snel met KLM van Amsterdam Schiphol Airport, en vanaf november 2024 met Tui vanop Brussels Airport naar Curaçao International Airport. Je hebt een paspoort nodig dat geldig is tijdens je hele verblijf, en je moet voor vertrek de immigratiekaart invullen.

Lekkere restaurants, hoteltips en praktische informatie vind je in ons artikel Curaçao voor beginners.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *